A versenyző, aki autójának egyszemélyes szerelőcsapata is volt
2016. július 19. írta: Raceday Addams

A versenyző, aki autójának egyszemélyes szerelőcsapata is volt

A NASCAR korelnöke elől még a bűnözők sem menekülhetnek.

m.png

 
Az IndyCarban és a NASCAR-ban a negyvenedik életév közeledte az, amikor egy versenyző kapcsán már elszaporodnak a lőtávolban lévő visszavonulásról szóló spekulációk, a Forma-1-ben pedig már lassan az is elég ehhez, ha egy pilóta korának első számjegye átvált 3-asra.

Mint azonban az élet minden területén, ebben a sportágban is akadnak olyanok, akiknek fittyet hányva a lábukban lévő évtizedekre, eszük ágában sincs szögre akasztani a sisakot. Erre pedig keresve sem találni jobb élő példát Morgan Shepherdnél.

Az amerikai a maga 75 évével a NASCAR legidősebb, aktív versenyzőjének számít és nem sok esély van arra, hogy a közeljövőben ezt a rekordot bárki is elveszi tőle.

Érzékeltetés képpen nézzük meg főhősünk pályafutásának kezdetét néhány történelmi ténnyel párhuzamba véve.

Amikor Shepherd közel két hónappal Pearl Harbor előtt, 1941. október 12-én meglátta a napvilágot az észak-karolinai Ferguson városában, az ovális irodát még Roosevelt elnök birtokolta, a világ másik végén pedig Hitler hirdette a nemzetszocialista eszméket.

A nem csak az Egyesült Államokat, de az egész világot megrázó, John F. Kennedy elleni merénylet napján, 1963. november 22-én Morgan már a 22. életévét taposta, így nem kellett tartania attól, hogy – mint tinédzserévei alatt megannyiszor – letartóztatják illegális alkoholfogyasztás miatt.

Shepherd pályafutása első, professzionálisan jegyzett versenyét 1967-ben, a Hickory Motor Speedway-en teljesítette, abban az évben, amikor John McCain vadászgépét lelőtték Vietnám felett, a későbbi republikánus elnökjelölt pedig hadifogságba került, Muhammad Ali visszautasította a kötelező katonai szolgálatot, Jimmy Hoffa börtönbe vonult, a posztunk főhősénél csak egy évvel idősebb Mario Andretti pedig győzni tudott a Daytona 500-on.

msa.png

Kereken tizenegy hónap telt el a holdraszállás óta, amikor 1970. június 20-án Morgan elrajtolhatott élete első NASCAR Grand Nationals Series (a mai Sprint Cup elődje) futamán, amelynek helyszínéül szintén a Hickory szolgált. A versenyt a tizenkilencedikként zárta, miközben Washingtonban is zajlott az élet és két nappal később Nixon elnök hivatalosan bejelentette, hogy a szavazáshoz szükséges korhatárt az addigi 21-ről 18-ra csökkenti.

A legmagasabb kategóriától Shepherd egészen 1977-ig távol maradt, és alacsonyabban jegyzett bajnokságokban mérette meg magát. Ekkor még nyoma sem volt a későbbi, szentéletű versenyzőnek, és a pályán aratott kisebb-nagyobb sikerei közepette egyre mélyebbre merült az alkoholizmus mocsarában.

A gödör legalját 1974-ben érte el. Míg honfitársait a Watergate botrány tartotta lázban, addig Shepherd már non-stop csak a pohár fenekét nézte és családjának hátat fordítva egyik prostituált karjaiból a másikéba esett, aminek következtében anyagilag teljesen lenullázta magát.

A feleségének türelme pedig szépen-lassan végképp elfogyott és a következő év elején úgy döntött, inkább kilép a házasságból. Ironikus módon ez az esemény vezetett végül ahhoz, hogy Morgan megtalálta Istent.

“1975-ben elmentem Daytonába és mire visszatértem, a nejemnek már hűlt helye volt. Ekkor fogadtam be Jézust az életembe. Rájöttem, milyen kártékony életet éltem addig, mennyi évet elpocsékoltam azzal, hogy hagytam, hogy az alkohol hozza meg a döntéseket helyettem.”

Shepherd a Bibliában találta meg a megnyugvást és igyekezett mindenben megfelelni az abban foglaltaknak. Soha többé nem nyúlt a pohárhoz, elutasította a kábítószereket, és míg korábban a prostituáltak törzsvendégének számított, ekkorra már inkább lelki támaszt próbált nyújtani nekik, visszaterelve őket a helyes útra.

A hit rövid idő alatt Shepherd életének legmeghatározóbb részévé vált. Állandó résztvevőjévé vált az egyházi rádió- és televízióműsoroknak, később pedig, immár felszentelt lelkészként istentiszteleteket kezdett tartani többek között a hozzá hasonóan hívő kollégáinak.

Morgan teljesen új emberként gördült a versenypályákra is. Karrierje a hetvenes évek vége felé rakétaként ívelt felfelé, 1980-ban pedig első bajnoki címét is megszerezte a NASCAR egyik előszobájaként jegyzett Late Model Sportsman Series-ben, amelyből két évvel később a manapság Xfinity Series-ként ismert széria első inkarnációja lett.

atl.png

1986, Atlanta - Shepherd Dale Earnhardt Sr. előtt tudott győzni

 

Első főkategóriás győzelmét 1981-ben, Martinsville-en szerezte meg, a másodikat pedig – még mindig részidősként – 1986-ban, az Atlanta Motor Speedway-en. Ez utóbbi pálya igencsak kedvesnek bizonyult a számára, lévén további két Cup-ban aratott sikerét szintén itt aratta 1991-ben és 1993-ban. Ez utóbbi diadalával a NASCAR királykategóriájának második legidősebb futamgyőztesévé vált 51 évesen 4 hónaposan és 27 naposan.

A legtöbb győzelmet a NASCAR másodosztályban érte el, ahol összesen 15 alkalommal látta meg elsőként a kockás zászlót, az összetettet tekintve azonban mégis a Cup-ban zárt a legmagasabban köszönhetően az 1990-es ötödik pozíciójának.

Shepherd 70 évesen, a 2012-es, richmondi Nationwide (Xfinity) Series futamon a NASCAR történetének legidősebb versenyzőjeként tudott - a szervezet által felügyelt, nemzeti és regionális sorozatokat együttesen figyelembe véve – vezető pozícióba kerülni, miután három kör erejéig az élre állt. Ezt a korrekordot idén, azaz 2016-ban kétszer is átadta a múltnak; először április 30-án Talladegán, majd július 1-én Daytonán. 

Hősünk mindemellett a 2014-es New Hampshire-i NASCAR Sprint Cup futamon a főkategória valaha volt legidősebb résztvevőjévé vált, miután 72 évesen, 9 hónaposan és 1 naposan sikerült kvalifikálnia magát az elit mezőnybe.

Shepherd az utóbbi években számtalan alkalommal bejelentette már visszavonulását, ezen ígéretét viszont eddig egyszer sem sikerült betartania. Jelenleg saját csapatával, a Shepherd Racing Ventures-szel versenyez az Xfinity Series-ben olyan ellenfelekkel szemben, akik könnyedén az unokái lehetnének. Persze nem nyújt klasszis teljesítményt, és sokszor inkább a mozgó úttorlasz jelző illik rá, az viszont pozitívum, hogy a futamok többségére még mindig képes kvalifikálni magát.

Mint az imént említettük, a matuzsálem korú versenyző nem csak a volán mögött veszi ki a részét a NASCAR küzdelmeiből, de csapattulajdonosként is. A Shepherd Racing Ventures először a 2001-es, harmadosztályt képező Craftsman Truck Series-ben debütált a Morgan hitéhez tökéletesen idomuló Victory in Jesus név latt. A gárda a következő szezonban a legmagasabb kategóriában is bemutatkozott, de az átütő eredmények elmaradtak, olyannyira, hogy egy futamot sem tudtak befejezni azok közül, amelyekre neveztek. Szponzorációs okok miatt végül a másodosztályban kötöttek ki, ahol több, más csapatokkal kötött együttműködés révén képviseltették magukat az elmúlt közel másfél évtizedben.

 ms.png "Racing with Jesus" - Shepherd a NASCAR Xfinity Sereis 2016-os, daytonai PowerShares QQQ 300-án

 

Shepherd legendája azonban nem kizárólag a “száguldó nagypapi” jelzőben merül ki. A pilóta nevéhez ugyanis több, ikonikusnak, mi több, megmosolyogtatónak mondható esemény fűződik.

A legismertebb mind közül kétségkívül a 2001. július 14-én, Kentucky Speedway-en rendezett Trucks versenyen zajlott le, amikor is Shepherd nem csak versenyzőként, de autójának egyszemélyes szerelőcsapataként is tevékenykedett.

Történt ugyanis, hogy a futam során teljesített, egyetlen kiállása során a jelenlévők legnagyobb döbbenetére Morgan kihajtott a gárdájának töküres pitjébe, majd kiszállt és nekilátott lecserélni a kerekeket, végül pedig a tankolást - amelyhez a felszerelést a 89-es autót tulajdonló/vezető Stan Boyd kölcsönözte számára - sem felejtette el. Mielőtt visszaült volna a volán mögé még arra is szakított időt, hogy leüljön a pit falára és egyen egy kis chipset, amit aztán szódával öblített le.

Mindennek két nyomós oka volt: először is, az anyagi problémákkal küzdő csapat nem engedhette meg magának, hogy profi szerelőket alkalmazzon, így önkéntesek álltak szolgálatban, akik azonban mindaddig egyszer sem hajtottak végre kerékcserét versenyszituáció közben. A másik indok pedig a figyelemfelkeltésben volt keresendő, mivel Shepherd így akarta mindenki tudomására hozni, hogy mennyire égető szüksége lenne némi szponzori segítségre.

Az akció előre volt tervezve és a hírek szerint Morgan le is beszélte a versenyt közvetítő ESPN stábjával, hogy mindenképpen mutassák élő adásban a rendhagyó pitkiállást, a tévések azonban végül mégsem tették képernyőre.

A hírhedt pitkiállás (2 kép)

 

Hősünk viszont elmondhatja magáról, amit kevesen: a NASCAR új szabályt fektetett le miatta. A Kentucky-ban történtek után ugyanis a szervezet azonnal életbe léptette azt a regulát, amely szerint a kiállások alatt a versenyzőknek szigorúan tilos hozzányúlniuk a járműveikhez.

Shepherd nyolc évvel később, 2009-ben a mainstream médiába is bekerült, miután Las Vegas-ban akciófilmbe illően kapcsolt le egy bűnözőt.

Az akkor 68 esztendős versenyző éppen csak, hogy leparkolt egy helyi Wal-Mart előtt, amikor arra lett figyelmes, hogy három férfi kirohan az üzlet bejáratán, nyomukban néhány biztonsági őrrel. Ekkor a korát nagyságrendekkel meghazudtoló állóképességgel bíró Shepherd úgy érezte, azonnal cselekednie kell és a menekülők után iramodott.

“Kipattantam az autóból és üldözni kezdtem őket” - emlékezett vissza egy akkori interjúban. “Utolértem az egyiküket, és amint megpróbált átugrani a kerítésen a földre rántottam.”

Egy arra járőröző rendőrpáros szemtanúja volt az esetnek és miközben a másik két rabló után eredtek, egyikük Shepherd kezébe nyomott egy bilincset.

“Mebilincseltem a kölyköt és ráültem a hátára. A rendőrtiszt megkérdezte, hogy a földön tudom-e még egy ideig tartani, mire én azt válaszoltam, hogy nem fog ő menni innen már sehová sem. “

A srác könyörgött, hogy engedje el, mert nem akar börtönbe menni, de Shepherd inkább az időt kihasználva egy kiselőadást tartott számára a helytelen döntésekről és azok következményeiről.

Morgan Shepherd idén töltötte be a 75. életévét, de ha rajta múlik, nem valószínű, hogy a szezon végén végleg búcsút int a versenypályáknak. Karrierjét tekintve jövőre az 50. évét kezdené meg a profi motorsportban, ebből a 47.-et a NASCAR-on belül.

Ő azonban továbbra is fittnek érzi magát és nem telik el úgy nap saját bevallása szerint, hogy ne tenné tiszteletét az edzőteremben, vagy húzná fel a futócipőt.

Vagy éppen a görkorcsolyát, amelyet a pályák mellett is előszeretettel használ közlekedés céljából. A világ pedig ezen hobbijának köszönheti az alábbi, legendássá vált felvételt, amin ráadásul maga Shepherd szórakozott a legnagyobbat, bizonyítva, hogy humorérzékkel is megáldotta a sors - vagy a Jóisten. Ezzel a videóval búcsúzunk.

Emeljük kalapunkat, Száguldó Nagypapi!

 

 

 

képek: morganshepherd.com, NASCAR, stanboyd.com